Cómo cobrar a los conductores para llegar al centro transformaría las ciudades de Estados Unidos


Nueva York
CNN

Se espera que la administración del presidente Joe Biden permita que la ciudad de Nueva York avance con un programa histórico que cobrará peaje a los vehículos que ingresen al Bajo Manhattan, luego de que finalizó un período de revisión pública el lunes.

El peaje se conoce oficialmente como Programa de peaje del distrito comercial central – pero comúnmente se le llama “tarifa de congestión”.

En la práctica, funciona como cualquier otro peaje, pero debido a que cobra específicamente a las personas por conducir en el área congestionada de tráfico debajo de la calle 60 en Manhattan, sería el primer programa de este tipo en los Estados Unidos.

Las propuestas van desde cargar vehículos desde $9 hasta $23 durante las horas pico, y se espera que entre en vigencia la próxima primavera.

El plan se había retrasado durante años, pero dio un gran paso el mes pasado cuando la Administración Federal de Carreteras aprobó la publicación de una evaluación ambiental. El público tiene hasta el lunes para revisar el informe y, en general, se espera que el gobierno federal lo apruebe poco después.

A partir de ahí, la Autoridad de Transporte Metropolitano de Nueva York (MTA) puede finalizar las tarifas de peaje, así como los descuentos y exenciones para ciertos conductores.

La ciudad de Nueva York todavía se está recuperando del impacto devastador de la pandemia de Covid-19. Los defensores de la tarifa de congestión dicen que es una parte crucial de la recuperación de la ciudad y una forma de reinventar la ciudad para el futuro.

«Este programa es fundamental para el éxito a largo plazo de la ciudad de Nueva York», dijo el mes pasado la gobernadora de Nueva York, Kathy Hochul.

El plan también marcaría la culminación de más de medio siglo de esfuerzos para implementar tarifas de congestión en Nueva York. A pesar del apoyo de varios alcaldes y gobernadores del estado de Nueva York, los propietarios de automóviles y camiones de los distritos exteriores y los suburbios ayudaron rechazar las propuestas.

En 2007, el alcalde Michael Bloomberg llamó a la congestión «el elefante en la habitación» cuando propuso un esquema de peaje, que los legisladores estatales matar. Una década más tarde, el gobernador Andrew Cuomo, que durante mucho tiempo se había resistido a aplicar tarifas de congestión, dijo que era «una idea cuyo momento ha llegado» y declaró que el metro estado de emergencia tras mayores retrasos y descarrilamiento que hirió a decenas. Dos años más tarde, el estado autorizó a la MTA a diseñar un programa de tarifas por congestión.

En última instancia, fue la necesidad de mejorar el transporte público de Nueva York lo que se convirtió en el grito de guerra para la tarificación por congestión.

Cada día 700.000 cochestaxis y camiones llegan al Bajo Manhattan, una de las zonas más concurridas del mundo con uno de los peores atascos de tráfico de Estados Unidos.

Viajar solo en coche 7.1 mph en promedio en la zona de precios de congestión, y es una tendencia a la baja. La velocidad de los autobuses públicos también ha disminuido un 28 % desde 2010. Los neoyorquinos pierden un promedio de 117 horas cada año sentados en el tráfico, lo que les cuesta casi $2,000 en pérdida de productividad y otros costos, según una estimación.

El peaje está diseñado para reducir la cantidad de vehículos que ingresan a la zona de congestión en al menos un 10% cada día y reducir la cantidad de kilómetros recorridos por los automóviles en la zona en un 5%.

La congestión también tiene costos físicos y sociales: se producen más accidentes, emisiones de carbono y contaminación cuando los automóviles que eructan y tocan la bocina ocupan un espacio que podría optimizarse para los peatones y las comidas al aire libre.

Los defensores también señalan que mejorará el transporte público, una parte esencial de la vida en Nueva York. Alrededor del 75% de los viajes al centro de la ciudad se realizan en transporte público.

Pero el número de pasajeros del transporte público es entre un 35 % y un 45 % más bajo que los niveles previos a la pandemia. La MTA afirma que los cargos por congestión generarán una principal fuente de ingresos para financiar $15 mil millones en futuras inversiones para modernizar el sistema de tránsito de 100 años de antigüedad de la ciudad.

Las mejoras, como nuevos vagones de metro y señales eléctricas, son cruciales para atraer a nuevos pasajeros y mejorar la velocidad y la accesibilidad, especialmente para los residentes de minorías y de bajos ingresos, que tienen menos probabilidades de poseer autos, dicen los defensores del plan.

La ciudad de Nueva York «depende del transporte público», dijo Kate Slevin, vicepresidenta ejecutiva de Regional Plan Association, un grupo de planificación y políticas. “Dependemos de estos ingresos para pagar las mejoras e inversiones necesarias que garanticen un servicio de tránsito confiable y de calidad.

Mejorar el transporte público también es fundamental para la recuperación económica pospandémica de Nueva York: Si los desplazamientos son demasiado poco confiables, es menos probable que las personas vayan a la oficina y compren en las tiendas cercanas a su lugar de trabajo. Los defensores del cobro por congestión esperan que el esquema cree más espacio para servicios tales como aceras más anchas, carriles para bicicletas, plazas, bancos, árboles y baños públicos.

“Hace 100 años decidimos que el automóvil era el camino a seguir, así que estrechamos las aceras y construimos autopistas”, dijo Sam Schwartz, excomisionado de tráfico de la ciudad de Nueva York y fundador de una firma de consultoría del mismo nombre. “Pero el futuro de Nueva York es que el peatón sea el rey y la reina. Todo debe estar al servicio del peatón.

Si bien ninguna otra ciudad de EE. UU. ha implementado tarifas de congestión todavía, Estocolmo, Londres y Singapur las han tenido durante años.

Estas ciudades reportaron beneficios tales como menos contaminación por dióxido de carbono, velocidades promedio más altas y congestión reducida.

Justo un año después de que Londres añadiera su cargo en 2003, la congestión del tráfico abajo 30% y las velocidades medias aumentaron en el mismo porcentaje. En Estocolmo, un estudiar encontró que la tasa de visitas al médico para niños con asma aguda se había reducido en aproximadamente un 50 % en comparación con las tasas antes del lanzamiento del programa en 2007.

Sin embargo, algunos grupos se oponen rotundamente a los cargos por congestión en Nueva York. Los taxistas y los conductores de viajes compartidos, en gran parte una fuerza laboral inmigrante y de bajos ingresos, le temen lesionará a los conductores ya luchando para llegar a fin de mes. La MTA dijo que los precios de congestión podrían reducir la demanda de taxis hasta en un 17% en el área.

Los viajeros y los legisladores de los distritos exteriores de Nueva York y Nueva Jersey dicen que el programa perjudica a los conductores que no tienen otra forma viable de llegar al centro de Manhattan que no sea en automóvil, y que afectaría de manera desproporcionada a los conductores de bajos ingresos. (Pero de un área de 28 millones de personas, solo unas 16,100 personas de bajos ingresos conducen al trabajo en el Bajo Manhattan, según la MTA).

Otros críticos dicen que podría desviar más tráfico de camiones diesel y contaminación de Manhattan a áreas de bajos ingresos como el Bronx, que tiene las tasas más altas de hospitalización por asma en la ciudad.

Sin embargo, la MTA y otras agencias planean mitigar muchos de estos efectos negativos.

Los taxis y los vehículos de alquiler solo se cobrarán una vez al día. Los conductores que ganen menos de $50,000 por año o estén inscritos en ciertos programas de asistencia del gobierno recibirán un 25 % de descuento después de sus primeros 10 viajes cada mes. Los camiones y otros vehículos recibirán un 50 % de descuento durante el horario nocturno.

Además, la MTA prometió $10 millones para instalar unidades de filtración de aire en escuelas cerca de autopistas, $20 millones para un programa de asma y otras inversiones para mejorar la salud, la calidad del aire y el medio ambiente en áreas donde se podría desviar más tráfico.

Hay mucho en juego en la agenda de la ciudad de Nueva York y los líderes de otras ciudades están observando de cerca los resultados.

Si tiene éxito, la tarificación por congestión podría ser un modelo para otras ciudades de EE. UU., que están tratando de recuperarse de la pandemia y enfrentan desafíos similares por el cambio climático y el envejecimiento de la infraestructura pública.

«Es bueno ver que la agenda de la ciudad de Nueva York avanza» ha dicho el consejo editorial de Los Angeles Times el mes pasado. «Los Ángeles debería observar, aprender y luego seguir adelante».